Cientista descobre dados deletados do coronavírus da China

Treze sequências genéticas – isoladas de pessoas com infecções por COVID-19 nos primeiros dias da pandemia na China – foram misteriosamente excluídas de um banco de dados online no ano passado, mas agora foram recuperadas.

Jesse Bloom, biólogo computacional e especialista em evolução viral do Fred Hutchinson Cancer Research Center em Seattle, descobriu que as sequências foram removidas de um banco de dados online a pedido de cientistas em Wuhan, China. Mas, com algumas investigações na Internet, ele conseguiu recuperar cópias dos dados armazenados no Google Cloud.

As sequências não mudam fundamentalmente a compreensão dos cientistas sobre as origens do COVID-19 – incluindo a questão de se o coronavírus se espalhou naturalmente dos animais para as pessoas ou escapou em um acidente de laboratório. Mas sua exclusão aumenta a preocupação de que o sigilo do governo chinês tenha obstruído os esforços internacionais para entender como o COVID-19 surgiu.

Os resultados de Bloom foram publicados em um artigo pré-impresso, ainda não revisado por outros cientistas, divulgado na terça-feira. “Acho que é certamente consistente com uma tentativa de esconder as sequências”, disse ele ao BuzzFeed News.

Bloom soube dos dados excluídos depois de ler um artigo de uma equipe liderada por Carlos Farkas na Universidade de Manitoba, no Canadá, sobre algumas das primeiras sequências genéticas do SARS-CoV-2. O artigo de Farkas descreveu sequências de amostras de pacientes ambulatoriais em um projeto de pesquisadores em Wuhan que estavam desenvolvendo testes de diagnóstico para o vírus. Mas quando Bloom tentou baixar as sequências do Sequence Read Archive, um banco de dados online administrado pelo US National Institutes of Health, ele recebeu mensagens de erro mostrando que haviam sido removidas.

Bloom percebeu que as cópias dos dados SRA também são mantidas em servidores executados pelo Google e foi capaz de decifrar os URLs onde as sequências ausentes poderiam ser encontradas na nuvem. Dessa forma, ele recuperou 13 sequências genéticas que podem ajudar a esclarecer dúvidas sobre como o coronavírus evoluiu e de onde veio.

Bloom descobriu que as sequências deletadas, como outras coletadas em datas posteriores fora da cidade, eram mais semelhantes aos coronavírus de morcegos – presumivelmente os ancestrais finais do vírus que causa COVID-19 – do que sequências ligadas ao Huanan Seafood Market em Wuhan. Isso se soma às sugestões anteriores de que o mercado de frutos do mar pode ter sido uma das primeiras vítimas do COVID-19, em vez do lugar onde o coronavírus passou dos animais para as pessoas.

“Este é um estudo muito interessante realizado pelo Dr. Bloom e, em minha opinião, a análise está totalmente correta”, disse Farkas ao BuzzFeed News por e-mail. Scott Gottlieb, ex-chefe da Food and Drug Administration, também elogiou as descobertas no Twitter.

Mas alguns cientistas ficaram menos impressionados. “Isso realmente não acrescenta nada ao debate sobre as origens”, disse Robert Garry, da Tulane University, em Nova Orleans, ao BuzzFeed News por e-mail. Garry argumentou que o mercado de Huanan ou outros mercados em Wuhan ainda podem ser a fonte do COVID-19.

Bloom é um dos 18 cientistas que publicaram em maio uma carta criticando o estudo da OMS e da China sobre as origens do SARS-CoV-2. Os cientistas argumentaram que o relatório da OMS-China falhou em dar “consideração equilibrada” às ideias concorrentes de que o coronavírus se espalhou naturalmente de animais para pessoas ou escapou de um laboratório – uma teoria que o relatório julgou ser “extremamente improvável”. Depois que o relatório da OMS-China foi publicado, os EUA e 13 outros governos reclamaram que “não tinham acesso a dados e amostras originais completos”.

As sequências de vírus deletadas foram carregadas pela primeira vez para o SRA no início de março de 2020, na época em que os pesquisadores liderados por Yan Li e Tiangang Liu da Universidade de Wuhan publicaram uma pré-impressão descrevendo seu trabalho usando sequenciamento genético para diagnosticar COVID-19. Poucos dias antes, o Conselho de Estado da China ordenou que todos os documentos relacionados ao COVID-19 fossem aprovados centralmente.

As sequências foram então retiradas do SRA em junho, na época em que a versão final do artigo apareceu em uma revista científica. De acordo com o NIH, os autores pediram que as sequências fossem removidas. “O solicitante indicou que as informações da sequência foram atualizadas, estavam sendo enviadas para outro banco de dados e queria que os dados fossem removidos do SRA para evitar problemas de controle de versão”, disse a porta-voz do NIH, Amanda Fine, ao BuzzFeed News por e-mail.

No entanto, não está claro se as sequências foram postadas online em outro banco de dados.

“Não há razão científica plausível para a exclusão”, escreveu Bloom em sua pré-impressão, argumentando que as sequências provavelmente foram “excluídas para obscurecer sua existência”. Isso sugeria, escreveu ele, “um esforço nada sincero para rastrear a propagação precoce da epidemia”.

Embora as sequências tenham sido deletadas, Garry apontou que as principais mutações genéticas que elas continham ainda estavam publicadas em uma tabela no artigo final da equipe de Wuhan. “Jesse Bloom não encontrou exatamente nada de novo que ainda não faça parte da literatura científica”, disse Garry ao BuzzFeed News, acusando Bloom de escrever sua pré-impressão de uma “forma inflamatória que não é científica e desnecessária”.

Bloom escreveu aos pesquisadores de Wuhan perguntando por que as sequências foram excluídas, mas não obteve resposta. Li e Liu da mesma forma não responderam imediatamente a uma pergunta do BuzzFeed News.

Esta não é a primeira vez que cientistas levantam preocupações sobre a remoção de dados que podem ajudar a responder a perguntas sobre as origens do COVID-19. O principal banco de dados contendo informações sobre sequências de coronavírus mantidas pelo Wuhan Institute of Virology – que é o foco de especulação sobre um possível “vazamento de laboratório” do vírus – foi retirado do ar em setembro de 2019. Quando membros da equipe OMS-China que estudou As origens da pandemia visitaram o instituto em fevereiro, eles foram informados de que o banco de dados, que supostamente incluía dados de 22.000 amostras de coronavírus e registros de sequência, foi removido após repetidas tentativas de hacking.

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